El estado más luminoso jamás observado en un cuásar

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Calar Alto participa en un programa multi-observatorio para el estudio del cuásar más luminoso jamás observado. El objeto, el  radio-cuásar 3C 454.3 en la constelación de Pegasus, experimentó durante el año 2005 un brote de emisión en el visible que lo hizo observable incluso con instrumentos de aficionado (alcanzó  R = 12 mag). Según el equipo WEBT, «este brote probablemente represente el estado más luminoso jamás observado en un cuásar». El mismo equipo cuantificó la luminosidad máxima del objeto como MB = -31.4 mag. Esto significa que, en el máximo y observado en luz azul, 3C 454.3 alcanzó el mismo brillo que 550 000 millones de soles juntos.

 

Esto es muy brillante incluso para un cuásar, si se tiene en cuenta que este objeto alcanzó un brillo intrínseco, en luz azul, unas cien veces más intenso que el conocido cuásar 3C 272. Sin embargo, el brillo aparente de 3C 454.3 en luz visible se mantuvo similar al de 3C 273, debido a su distancia mucho mayor:  3C 454.3 se encuentra a 12 000 millones de años-luz, mientras que 3C 273 está cinco veces más cercano (a "solo" 2400 millones de años-luz). Si quisiéramos expresar la distancia de 3C 454.3 en unidades cotidianas, tendríamos que escribir (y leer) un número tan inmanejable como 114 000 000 000 000 000 000 000 km. Por ahora no se conoce qué causó un abrillantamiento tan enorme en este cuásar Se trata de un misterio que este equipo de astrónomos ayudará a resolver mediante nuevas observaciones, ya planeadas, para seguir el comportamiento de este objeto. 

 

Jochen Heidt, del Landessternwarte Heidelberg (Alemania) y coautor del artículo en el que se publicaron los resultados, "Este enorme brote óptico se produjo por sorpresa, como suele ocurrir en los blázares. Pero por fortuna fuimos capaces de organizar una campaña de observación mundial en un plazo muy breve, y en la que participaron más de 20 observatorios. Estos episodios ofrecen posibilidades únicas para estudiar los procesos que alimentan y mantienen vivos a estos monstruos llamados agujeros negros supermasivos".

 

Los cuásares son los núcleos activos de galaxias lejanas. En ellos, agujeros negros supermasivos engullen material de su entorno, y en el proceso se liberan cantidades enormes de energía. 3C 454.3 pertenece a la categoría de los blázares , debido a las características de su emisión. El equipo de investigaćión Whole Earth Blazar Telescope  estudió este brote de emisión (WEBT; véase Villata et al. (2006), A&A 453, 817-822 ), en el marco de una campaña a largo plazo en la que varios observatorios de todo el mundo trabajan de manera coordinada para analizar el espectro de blázares desde las ondas de radio hasta las altas energías, incluida la banda visible. Parte de las observaciones se realizaron en Calar Alto. 
 
La imagen superior muestra el cuásar 3C 454.4 (señalado con una flecha) en el filtro B de Johnson. La obtuvo en junio de 2006 personal del observatorio (M. Alises, D. Galadí-Enríquez, S. Sánchez) mediante el instrumento CAFOS acoplado al foco Cassegrain del telescopio de 2.2m de Calar Alto.El norte aparece arriba y el este a la izquierda.
  
© Observatorio de Calar Alto, julio 2006